Receta para la inmortalidad

An expert in synthetic biology explains how people could soon live for centuries.

Source: discovermagazine.com

LA RECETA DE LA INMORTALIDAD es POSIBLE PARA LA CIENCIA -George Church, profesor de genética de la Escuela de Medicina de Harvard y director del Center for Computational Genética.
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Los científicos tienen mucho que aprender de los seres humanos más longevos. El esfuerzo para extender la vida y, aún más, para extender la fase vigorosa de la vida juvenil, es una clara oportunidad para la biología sintética. George Church es un investigador en este campo. La cura para el envejecimiento probablemente requerirá un rehacer a fondo de nuestro genoma. Podemos recorrer lo mejor de la vida animal para ilustrarnos. Algunas especies viven tres horas y otras como la ballena de Groenlandia parecen vivir más de 120 años. El pez cascara dura, es una almeja Artica de Islandia y parece poder vivir más de 400 años, a juzgar por los anillos anuales de su concha. Las hidras, que se ven como los cactus, no parecen envejecer y podrían ser biológicamente inmortales. Y la medusa nutricula Turritopsis, puede volver de su madurez sexual al estado de un pólipo y puede hacer esto varias veces rápidamente, escapando de la muerte biológica por la edad.
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Las células humanas sanas más capaces de hacer individuos inmortales son las células germinales. La línea germinal, producido por el óvulo y el espermatozoide, es la única parte de nosotros que naturalmente nos sobrevive en nuestra descendencia. Podemos rastrear su ADN nuevo a través de miles de millones de divisiones binarias, que se remonta a los albores de la vida misma. Asi que la clonación de células germinales, se ve como un camino posible hacia la inmortalidad humana. Las células germinales de un animal maduro se pueden restablecer al estado embrionario y las células embrionarias pueden convertirse en órganos de reemplazo en un laboratorio o al ser inyectadas en un óvulo, donde se desarrollan como un embrión viable y nacer literalmente. También se pueden congelar estas células para mantenernos sanos y juveniles, cuando se necesiten reparaciones a un genoma dañado. Todo esto con lo que ya sabemos se podría hacer. Los problemas son morales y éticas como toda tecnología nueva y también la falta de inversiones para investigar y llevar a cabo.
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Los científicos ya han clonado más de 20 especies, incluyendo la carpa, ratones, ovejas, monos, vacas, gatos, perros, y caballos. La clonación es vista como peligrosa o poco ética, como muchas nuevas tecnologías, por ejemplo, la fertilización in vitro. Cuando la posibilidad de error en la clonación animal se vuelva más baja que las tasas de error de la reproducción natural, los ensayos de clonación humana podrían ser socialmente y éticamente aceptable o incluso recomendables. Pero incluso sin la clonación, se puede extender la vida humana. Una forma puede ser por la vía de la creación de tejidos y órganos complejos derivados de células madre de los pacientes. Asi, con estas células madre pluripotentes, se pueden hacer Bio-circuitos sintéticos de ADN y proteínas codificadas que pueden insertarse para detectar y reparar/eliminar células que con mutaciones puedan producirnos cáncer o envejecimiento.
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Con nuevos códigos de la traducción en el genoma, que son los que definen cómo una célula usa el ADN para construir proteínas, podríamos crear organismos resistentes a todos los virus. Los virus dañan al entrar en las células y usan la maquinaria celular para replicarse a sí mismos. Son capaces de hacer esto porque tanto los virus como las células huésped, hacen uso del mismo código genético. Pero si nosotros cambiamos el código de las células huésped, frustramos la capacidad del virus para replicarse y haremos al huésped inmune. Esto, que puede sonar a ciencia ficción, en los laboratorios de Harvard ya se han cambiado partes del código genético de la E. coli bacteria para repeler los ataques virales. La biología sintética puede liberarnos de los límites impuestos por la lenta evolución darwiniana. Podríamos reparar nuestros tejidos dañados y dirigir el crecimiento de nuevos tejidos para crear una nueva función del cuerpo para que interactue con dispositivos electrónicos. Asi, el crecimiento de la esperanza de vida y aparición de la vejez que ha ido mejorando a una velocidad de 3 meses x año, podría cambiar drasticamente, pronto. 
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Quizás en poco tiempo, la ingeniería del genoma pueda regenerar las neuronas, inyectándo núcleos frescos de células madre de ingeniería. O es posible que desarrollemos nano circuitos electrónicos capaces de monitorear y estimular las neuronas de la memoria, antes de reemplazarlas. Dentro de unos años deberiamos ser capaces de leer y modificar el estado de las neuronas de una enorme fracción de células del cerebro humano. Ya lo hacemos por docenas de neuronas en humanos con epilepsia. Esto podría conducir a mucho más tiempo de esperanza de vida. Pero la franja retro-grada de la sociedad puede estar en contra de tales logros: una de las objeciones más comúnes son las consecuencias de la superpoblación y el miedo de los jovenes a tener trabajos. Ambos temas que son menores, pero muy usados por el sector conservador del status quo. La hambruna mundial y miseria que Malthus imaginó en 1800, resultó todo lo contrario: aumentó la riqueza, el nivel de vida, la salud y la esperanza de vida, porque los recursos vienen de la mente y no de la tierra. 
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Nuestros cuerpos podrian ser resistente a todos los virus, conocidos y desconocidos, todos los otros patógenos y también a todas las formas de cáncer, enfermedades autoinmunes, toxinas ambientales, e incluso de la radiación, algo útil para los viajes espaciales. Podríamos adquirir tales habilidades importando al genoma humano las secuencias genéticas de otros organismos que ya poseen tales atributos. Piense en esto como en una minería de datos genéticos. Podemos conseguir genes de resistencia a la radiación, por ejemplo, de la bdelloidea rotíferos , una clase de pequeños invertebrados que viven en las piscinas de agua dulce y sobreviven megadosis de la radiación ionizante. Podríamos combinar los mejores aspectos de dinamismo juvenil con la sabiduría de una larga experiencia. Quizás asi, sea posible tener dirigente capaces de terminar con guerras, hambrunas, terrorismos, delitos y demas problemas que implica el genoma humano en el estado actual, con su carga de violencia, envidia y posesión. Mirado desde esta optica, el sector politico más retrógrado puede llegar a sentirse amenazado por estos avances de la ciencia. Pero una cosa es cierta: si no logramos superar la barrera tecnológica de evitar la extinción por fenomenos naturales, estamos condenados.
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