La ciencia en el 2012

RACONTO cientifico DEL 2012

Dos de los mayores avances de este año bisiesto se basó en grandes cantidades de datos. El proyecto ENCODE generó 15 terabytes (1 TB = 1024 GB) de datos en los últimos 5 años para descubrir las funciones de secuencias de ADN humano, el CERN, por su parte, ha almacenado 26 petabytes (1PB = 1024 TB) de datos este año a partir de su Gran Colisionador de Hadrones, cuando los físicos trabajaron para probar la existencia del bosón de Higgs. Pero los datos son una fuente de controversia, así como el descubrimiento. Hubo Argumentos sobre si los estragos del virus de la gripe potencialmente peligrosos deberían ser publicados, mezclado con financistas, editores e investigadores que examinan la forma de hacer que los datos brutos, así como las investigaciones de expertos, estén más abiertamente disponibles. Mientras los casos de alto perfil de resultados dudosos o fraudulentos recuerdan que esos resultados deben ser confiables, sobre todo.
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En este año la ciencia proporcionó un montón de registros: luego de dos décadas de perforación, un equipo ruso rompió 3,8 kilometros de hielo de la Antártida en febrero para llegar al lago Vostok, que es un enorme cuerpo de agua aislado durante millones de años. Los Análisis de la muestra temprana no encuentra ninguna señal de vida, a pesar de lo que pensaban los científicos que debía haber. Mientras, por otro lado, el director de cine, James Cameron, se convirtió en la primer persona que bucea en solitario hasta el lugar más profundo del planeta: el fondo de la Fosa de las Marianas, casi 11 kilómetros de profundidad. Y un paracaidista, Felix Baumgartner, saltó de más de 39.000 metros por encima de New Mexico, rompiendo la velocidad del sonido y el registro de salto en altura que era de 1960.

Después de 6 años de intentos, en los EE.UU. luego de $ 3.500 millones de inversión, el láser más poderoso del mundo no cumplió con su objetivo de alcanzar el “encendido” de la fusión, un hito de la energía de fusión en la que una pequeña bolita de isótopos de hidrógeno enfocados por el laser generaría tanta energía de fusión como para encender el proceso. También el desastre nuclear en Fukushima en Japón, esboza un futuro sin energía nuclear, pues el país apaga su último reactor nuclear operativo para trabajos de mantenimiento en mayo, y se enfrentó a una oleada de protestas públicas en contra de convertir los reactores de nuevo -aunque se las arregló para reiniciar dos en julio. En Europa, las pruebas de resistencia de más de 140 reactores nucleares concluyen que se necesitan actualizaciones de seguridad generalizados.

Los países también siguieron explorando fuentes no convencionales de gas y petróleo para mantener la luces encendidas y los coches andando. Los Estados Unidos propusieron normas para la industria fracking de gas de lutita en auge, lo que ha permitido a la industria de energía eléctrica de los EE.UU. cambiar el 10% de su capacidad de generación de carbón a gas. Según la Agencia Internacional de la Energía, Estados Unidos esta en camino de ser el mayor productor mundial de petróleo en el 2020, y casi auto-suficiente en materia de energía para el año 2035. Lo que alterará bastante la economía de algunos países petroleros.

Las industrias de la energía limpia en ciernes tenía sus propios problemas: el fabricante de baterías de litio A123 Systems de Waltham, Massachusetts, se declaró en quiebra en octubre pues el mercado de coches eléctricos sigue siendo pequeña. Por su parte La ciencia, se sigue auto-corrigiendo: se había firmemente sugerido el año pasado que los neutrinos pueden viajar más rápido que la luz, y que una serie de experimentos habían refutado la afirmación de 2010 de que una bacteria puede utilizar arsénico en su ADN. Pero las correcciónes no siempre rápidas cuando los estudios son difíciles de replicar, y en donde la parcialidad o el error puede persistir durante años. Se lanzó la idea de que los científicos deberían comunicar y publicar sus datos de forma más abierta y esto avanzó en Gran Bretaña, donde el gobierno y los donantes de investigaciónes privadas dijeron en julio que iban a pagar por los trabajos que se hagan accesibles al público desde abril de 2013.
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La NASA vió las primeras imágenes de su rover Curiosity en la superficie de Marte, donde un ingenioso artificio tecnico lo había depositado suavemente. Y fuera del sistema solar, planetas nuevos aparecían ante el foco del telescopio espacial Kepler, que ya ha acumulado unos 3.000 candidatos de nuevos mundos. El descubrimiento de un exoplaneta del tamaño de la Tierra en nuestro sistema estelar vecino, en alfa Centauri, a sólo 1,34 parsecs (4,4 años luz) de distancia mientras la nave Dawn de la NASA encontró evidencia de agua en el asteroide Vesta y China envió su primera mujer astronauta, Liu Yang, en órbita. La empresa privada, no un gobierno, hizo el lanzamiento del año en octubre del 2012, SpaceX lanzó su cápsula Dragon en la primera misión de reabastecimiento comercial a la Estación Espacial Internacional. La nave fue exitosa y la compañía, con sede en Hawthorne – California, está incluso considerando la posibilidad de un viaje a Marte.

Un verano dramático fusiono el hielo marino en el Ártico y estableció un récord que superó las predicciones de los modelos climáticos, y los Estados Unidos se enfrentó a su más extensa sequía en medio siglo. Pero para muchos la costa este de los estadounidenses a finales de octubre, llegó a encarnar la amenaza nebulosa del calentamiento global. La tormenta, causó $ 50 mil millones en daños, provocó la discusión que se centró más en la forma de adaptarse a ellas que en como prevenir el cambio climatico. En la cumbre de junio de las Naciones Unidas en Río, los países en desarrollo se opusieron a limitar su crecimiento, y los ricos eran reacios a prometer más ayuda al desarrollo. El protocolo de Kioto, fue extendido al 2020.
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En las Islas Galápagos, la muerte en junio de la tortuga gigante Solitario George, el último ejemplar de sus subespecies, llamó la atención sobre las especies en peligro de extinción en el mundo. En mayo, científicos del Reino Unido llevaron adelante el trabajo del trigo geneticamente moficado, cuando un grupo de la campaña anti-modificación genética llamado Take Back The Flour, amenazó con destruirlo. Y en octubre, un tribunal italiano condenó a un grupo de expertos geologos a la cárcel por 6 años, supuestamente por restar importancia a los riesgos sísmicos antes del devastador terremoto en L’Aquila en 2009. Esto va en contra de que los cientificos opinen, por temor a ser reprimidos. También estan los grupos talibanes que se oponen al uso de animales en investigaciones de laboratorios.

En genética sabemos que un poco más del 1% de los 3 mil millones de letras del genoma humano -sólo 20.000 genes- codifican para proteínas. Pero las regiones no codificantes tienen una función vital, que afecta a la forma en que el genoma se empaqueta, regulada y lee en diferentes tipos de células. En septiembre, un consorcio de 440 científicos han liberado 30 papeles del proyecto ENCODE (la Enciclopedia de Elementos de ADN), la estimación de que al menos el 20% del genoma puede influir en la expresión génica. Otro esfuerzo busca mapear el cableado del circuito del cerebro de un ratón, y a nivel celular, la flexibilidad de las células madre sigue sorprendiendo. Investigadores estadounidenses encontraron células madre en los ovarios de las mujeres que parecen ser capaces de producir nuevos óvulos, lo que contradice la idea de que las mujeres nacen con un suministro limitado de ellos. Y científicos japoneses hallaron cómo lograr que las células madre de ratones se conviertan en óvulos viables: fertilizados y trasplantados en ratones madre adoptiva, produjeron una descendencia sana.
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A finales de 2011, el Consejo Nacional de Ciencia EE.UU. Asesor de Bioseguridad (NSABB) recomienda por seguridad que los documentos referidos al virus de la gripe aviar H5N1 de alta toxicidad, se publicarán únicamente en forma redactada, pero otros dijeron que la censura de los estudios va en contra del ideal científico de la comunicación abierta y se atrase la investigación para salvar vidas. El NSABB revirtió su posición en marzo, y los artículos fueron publicados en mayo y junio. La controversia continua: políticos fustigan al gobierno por actuar con precipitación en la aprobación y otros critican por tomar demasiado tiempo para llegar a una decisión final. Como los países ricos redujeron su gasto público, la financiación de la investigación también se redujo -aunque no en todos los países- el gobierno central de China aumentó su gasto en ciencia en casi un 12,5% y Francia un 2,2%. 

La Administración de Drogas y Alimentos de EE.UU. FDA aprobó dos medicamentos para perder peso -Belviq (lorcaserin) y Qsymia (fentermina, más topiramato)- este año, el primero desde 1999. También dio luz verde a Truvada, el primer fármaco diseñado para prevenir la infección por el VIH. Mientras dos anticuerpos monoclonales diseñados para combatir el Alzheimer (bapineuzumab y solanezumab) fallaron los ensayos clínicos, aunque solanezumab puede haber retrasado el deterioro cognitivo en algunos casos.

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