10 Hechos relevantes del siglo XXI

A pesar de que apenas transcurrieron 13 años del nuevo siglo, la ciencia ya cuenta con hallazgos relevantes que podrían marcar el curso del siglo XXI. Con ellos se podría hacer una lista bastante larga. Una posible enumeración podría ser la que aquí proponemos.

1) Hallazgo del bosón de Higgs: La existencia de la “partícula de Dios, confirmada el miércoles pasado por la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN) es uno de los hechos científicos con más repercusiones. Después de mucho tiempo rastreándola, finalmente fue cercada en el Colisionador de hadrones o “máquina de Dios”. De su existencia depende, entre otras cosas, que la teoría actual que explica el Universo visible (el llamado Modelo Estándar) sea correcta. Y no sólo eso: de sus características pueden depender las futuras investigaciones para comprender el Universo oscuro, que no está explicado por el Modelo Estándar.

2) Secuenciación del ADN humano: En 2003, un consorcio internacional formado por científicos de seis países descifró, dos años antes de lo previsto, la secuencia completa (99,99%) del llamado libro de la vida: el genoma humano. Aunque todavía no se han logrado predecir, diagnosticar y tratar muchas enfermedades, la medicina se ha transformado como nunca gracias a este hallazgo.

3) Reprogramación celular: reprogramar las células madre. Esta técnica desarrollada en 2006 en ratones, posibilita, entre otras cosas, que una célula de la piel o de un cabello se convierta en una neurona o en cualquier otro tipo celular de los 220 que componen nuestro organismo. Eso significa que gracias a ella se puede borrar la memoria del desarrollo de una célula, convirtiéndola en otra totalmente diferente después de haberla devuelto a su estado embrionario. El padre de esta técnica, el japonés Shinya Yamanaka, recibió en 2012, juntamente con el científico británico John B. Gurdon, el Nobel de Medicina.

4) Reinvindicación del ADN basura: La epigenética. No hay desechos en el genoma, gracias a las investigaciones del proyecto ENCODE (la investigación de mayor envergadura en el campo de la genómica), en 2012 se descubrió que el llamado ADN basura es mucho más útil de lo que se pensaba. En realidad, es esencial para que los genes humanos funcionen ya que regula su actividad.

5) Identificación de “Ardi”: como nuestro antepasado más antiguo. Es hembra, pesa alrededor de 50 kilogramos y mide unos 120 centímetros de altura. Fue hallado en Etiopía en 1992, y presentado en sociedad 17 años después. El 1° de octubre de 2009, en una edición especial de la revista Science, un equipo internacional de científicos describía por primera vez al aArdipithecus ramidus , una especie de homínido que vivió hace 4,4 millones de años en lo que hoy es Etiopía. Ardi destronó a Lucy, esqueleto parcial femenino deAustralopithecus afarensis , hallado en 1974, que vivió hace 3,2 millones de años y que era el resto más antiguo descubierto hasta la fecha y probó que los primeros antepasados humanos no se parecían en nada a un chimpancé o a otros primates de gran tamaño, como se creía por lo general.

6) El 19 de junio de 2008, la NASA confirmaba un secreto a voces: el planeta Marte albergaba agua. Hacía muchos años que los científicos estaban convencidos de ello, y es que así lo determinaban multitud de estudios previos, pero faltaba la prueba física. Y esta llegó gracias a la sonda Phoenix, la semana pasada. Marte volvió al primer plano otra vez cuando la NASA señaló que el planeta, alguna vez, tuvo formas de vida. Esa afirmación se hizo tras el análisis del robot Curiosity sobre la muestra de una roca marciana.

7) Observación de planetas similares a la Tierra: El 6 de marzo de 2009 fue lanzada la sonda espacial keppler, cuyo principal objetivo es hallar planetas extrasolares, especialmente aquellos que más se asemejen a la Tierra y que se encuentren en zonas habitables (con temperaturas ni muy frías ni muy calientes y con agua en su superficie). Kepler observa simultáneamente unas 150.000 estrellas y analiza su brillo cada 30 minutos para detectar posibles tránsitos de planetas. Recientes estudios concluyeron que en la Vía Láctea existen unos 17.000 millones de planetas parecidos a la Tierra. Eso quiere decir que una de cada seis estrellas del tamaño de nuestro Sol tiene un planeta similar al nuestro oribtando en torno de ella. Ya sabemos adonde ir, si logramos dominar la tecnología de viajes espaciales,, para poder salvarnos de la próximas extinciones.

8) Descubrimiento del grafeno: El material más delgado del mundo, transparente, flexible, resistente, conductor de electricidad, estas son algunas de la virtudes del grafeno. Fue descubierto casi de rebote (como otros muchos hallazgos de la ciencia) en 2004. Estudiando las capas de grafito que normalmente se desechan, el físico Andre Geim, de la Universidad de Manchester (uno más de estos odiosos anglosajones que viven inventando cosas para beneficiar a la humanidad), y el entonces estudiante de doctorado Konstantin Novoselov, hallaron monocapas cristalinas de grafito (grafeno) cuyas virtudes marcaron una revolución en la física de los materiales. Seis años más tarde, los dos científicos recibieron el Premio Nobel de Física 2010 por demostrar el comportamiento de una sustancia de carbono de un solo átomo de grosor, con implicaciones en áreas que van desde la física cuántica hasta la electrónica de consumo. Un ejemplo de su uso posible fue usarlo en el revolucionario dispositivo electrónico flexible y ultrasensible a la luz desarrollado por investigadores del Institut de Ciències Fotòniques (ICFO) que permitirá crear móviles flexibles y ordenadores que se podrán enrollar como una revista, o cámaras dotadas de visión nocturna que podrán hacer buenas fotos y filmar buenos vídeos incluso sin luz.

9) Solución al enigma de Poincaré: Un problema matemático menos que en 7 años de arduo trabajo le llevó al ruso Grigori Perelman encontrar la solución, al llamado uno de los llamados siete problemas del milenio: la conjetura de Poincaré. Este problema, planteado en 1904 por el matemático Henri Poincaré, no obtuvo una resolución satisfactoria hasta 2002, casi 100 años después de que fuera formulado. El matemático francés propuso una conjetura y Perelman le dió categoría de teorema demostrándola.

10) El avance de la nanotecnología: Uno de los mayores logros científicos registrados en 2001 fue la fuerte irrupción de la nanotecnología (la “tecnología de los materiales y de las estructuras donde se mide en nanómetros), con aplicación a la física, la química y la biología. Es considerada como el motor de la próxima revolución industrial y tiene aplicaciones múltiples en el campo de la electrónica, la biología o la medicina. Sus posibilidades son infinitas. En medicina regenerativa, por ejemplo, la idea es conseguir algún día liberar células o pequeños tejidos en órganos enfermos para que éstos puedan ser reparados. En 2001, los científicos fueron capaces ya de desarrollar componentes de computación de tamaño molecular, de millonésimas de milímetro. Este hecho conllevó a que la revista Science calificara dicha realidad como uno de los mayores logros del año. Se consiguió, entre otros éxitos, llevar a cabo intercambio de información a través de nanoalambres (un nanómetro es una millonésima parte de un milímetro).

Es claro que el mundo futuro será increíble: desde las fabricas caseras que nos darán todo lo que necesitemos, asi como la posibilidad de la vida eterna. Estas cosas eran impensables o inimaginables de concebir, hace tán solo algunos años. Pero es el futuro y es lo que vendrá.

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