Tú edad y tus arterias

Un viejo proverbio médico dice que una persona tiene la edad de sus arterias, porque ellas muestras como será nuestra vida luego de los 60 años. Ellas llevan la sangre y el oxigeno que nutren a nuestras neuronas (las que nos dan memoria y vitalidad cerebral) y a nuestros nervios, que nos permiten caminar, tener equilibrio y comer, y que dan vida a órganos muy importantes como el corazón y los riñones. La salud de las arterias depende de condiciones que no podemos cambiar, llamadas por este motivo,  factores de riesgo inmodificables (es la edad, el sexo, la raza y los antecedentes familiares). Hay otros factores de riesgo modificables (hipertensión arterial, diabetes, colesterol elevado, obesidad, tabaquismo, sedentarismo y consumo de alcohol). Los 3 últimos (fumar, alcohol y sedentarismo) son factores erradicables. Podemos dejar de fumar, beber alcohol, y hacer ejercicio.

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Los factores de riesgo generan dentro de las arterias fenómenos inflamatorios, durante los cuales moléculas minúsculas producen lesiones en el interior de estos vasos sanguíneos. Son pequeñas heridas sobre las que se depositan otras sustancias, como el colesterol, que inician la formación de placas. Las placas evolucionan y dan un aspecto de empedrado al interior de la arteria, la deforman y provocan que se tapen con el tiempo. Esto impide la circulación, si el destino de la sangre era el cerebro y que la arteria lesionada es la carótida, asumiremos que las neuronas tendrán menos sangre y oxígeno. Y si sucede, se producirá la falta de sangre –o isquemia–, que dan lugar a infartos cerebrales. Con el tiempo, éstos producirán alteraciones en la memoria y, en una etapa más avanzada, demencia. Aunque sintética, esta descripción permite entender la base y los motivos de la enfermedad vascular cerebral.

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Cómo prevenir el daño en las arterias

No quedan dudas que cuantas menos lesiones arteriales tengamos, mejor será la calidad de nuestros cerebros. ¿Cómo podemos lograr esto?. Debemos manejar los factores de riesgo modificables. El primer paso es acudir a los controles clínicos con el médico de cabecera. Cuando un paciente tiene hipertensión arterial, le indicamos reducir la sal y le recetamos medicamentos para controlar la presión arterial. Hacemos controles a través de análisis de laboratorio (que incluyen uno de orina de 24 horas para ver filtrado renal) y solicitamos un fondo de ojo para ver el daño de la retina por la hipertensión, un electrocardiograma y, si corresponden, otros estudios superiores. Si padece diabetes, le indicamos una dieta adecuada, medicación ó insulina para el control de la glucemia. Solicitamos también un examen de fondo de ojo, otro de pies y análisis de orina de 24 horas y de sangre.

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Si el nivel elevado de colesterol (mayor a 190), el profesional utilizará el Score de Framinghan (que tiene en cuenta, además, otros factores) para definir el riesgo al que se encuentra expuesto cada individuo y, según el caso, actuará en consecuencia, con medicamentos específicos. Finalmente, si el paciente es sedentario o consume tabaco o alcohol, el médico le dará instrucciones sobre cómo comenzar a controlarlos para luego lograr su erradicación. Por otra parte, una persona puede tener una serie de condiciones que generan riesgo vascular y que, al igual que la edad, no pueden ser modificadas: son el déficit de vitaminas (B6 y B12), los síndromes de apneas de sueño, la elevación de la homocisteína en sangre, algunas trombofilias y las enfermedades del corazón que pueden producir embolias, como la fibrilación auricular.

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También en estos casos resulta fundamental el control de los factores de riesgo modificables, para lograr que la calidad de nuestra vida como adulto mayor nos permita disfrutar de esta etapa con más salud y menos deterioro mental.

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